Monolith M300, la réponse low-cost de Monoprice face à Audèze

Avec bientôt 20 ans au compteur, l'américain Monoprice est devenu incontournable sur le secteur des équipements et accessoires techniques. Grâce à une politique de prix agressive et des produits adaptés aux professionnels et aux particuliers, il a fait le choix, il y a quelques années déjà, de proposer ses propres produits d'écoute. 7 années se sont écoulées depuis le très remarqué Monoprice 8323 et nous en sommes aujourd'hui arrivés aux casques magnétiques planaires. Équipés de cette technologie, les Monolith M300 restent à ce jour les écouteurs les moins chers du marché dans cette gamme...


Où se le procurer ? : Monoprice Monolith M300
Type de casque : écouteurs intra-auriculaires semi-ouverts

Prix Public : 130€


Grâce à des produits triés sur le volet pour leur qualité, il semble aujourd'hui difficile de passer à coté de cet acteur majeur du marché américain tant son offre s'est élargie. A tel point qu'elle se divise maintenant en deux marques : Monolith pour les produits purement audio (ou audiophiles), Monoprice pour tout le reste des équipements. 




Après avoir fait ses armes sur la technologie dynamique via Monoprice et son casque DJ 8323, la marque Monolith opère un virage clairement audiophile avec des produits beaucoup plus avancés techniquement, tout en restant dans une tranche tarifaire abordable par rapport à la concurrence.




Ici, les écouteurs M300 reprennent clairement les grandes lignes esthétiques et techniques des modèles Audèze iSine, mais avec un tarif nettement moins élevé. 

Démocratiser la technologie planaire

Comme déjà évoqué, les M300 sont des écouteurs à technologie magnétique planaire. Du fait de l'espace nécessaire aux membranes (plates et traversées par des fils conducteurs), celle ci est généralement réservée aux casques sédentaires et à quelques rares nomades (Oppo PM3 par exemple). Ici, l'effort de miniaturisation a été très important, ce qui permet d'intégrer cette technologie à des écouteurs.



Pour rappel, le magnétique planaire est situé entre des performances de transducteurs dynamiques et électrostatiques (sans nécessiter d'amplification externe ou spécifique). La distorsion est réduite, à l'inverse de la précision et de la gamme de fréquences reproduites, augmentées, avec une meilleure sensation d'espace. Bien que non certifiées Hi-Res, les membranes de 28 mm des M300 peuvent, selon les spécifications, monter jusqu’à 50 kHz.




Annoncés comme semi ouverts (en attestent la dizaine d'ouvertures sur les cotés), nous serions au final vraiment très proche de l'ouvert sachant l'isolation phonique inexistante dans les faits.


Un format très imposant et peu commun

Pour ce modèle, bannissez toute matière noble, le plastique est roi. Brillants, les M300 n'en gardent pas moins un aspect qualitatif car leur assemblage est parfait. Séparés du câble d'origine, ils sont légers (13.5 g), avec un canal audio très large et long également.




Lorsque portés, leur gabarit imposant reste néanmoins acceptable. Ceci dit, ce format très spécial nous oblige à utiliser des crochets. Deux types sont fournis (gomme et plastique) pour 3 paires au total. 

Concernant les embouts, ils restent classiques. Mais le choix est là, bien rangé sur un support carton astucieux qui tends à se démocratiser un peu partout. Le diamètre des embouts est très large mais il est toujours possible de trouver des embouts adaptables.




Impressionnant, le câble, entièrement tissé, est curieusement surdimensionné en épaisseur et longueur. Cela lui donne un embonpoint certain (34 g) et le cantonnerais volontiers à un usage sur casque sédentaire. 

Aux extrémités, nous avons d'une part de la connectique mmcx standard (pour y connecter les écouteurs) et d'autre part une fiche jack plaquée or 3.5 mm, très artisanale, que l'on retrouve assez souvent sur des câbles DIY chinois. Sur une autre version de câble, nous avons les fiches mmcx en aluminium.




Pour terminer, nous avons une pochette de transport en similicuir assez rigide à rabat magnétique qui se fera un plaisir d'accueillir notre mastodonte intra-auriculaire.


Un son audiophile... ou pas...

Les M300 sont des écouteurs qu'il faut savoir apprivoiser et qui demandent du temps. Premier obstacle à l'utilisation, leur mise en place ! Vu le gabarit des écouteurs et du canal, qu'il est compliqué de trouver le bon mouvement pour les placer correctement et éviter la casse des fragiles crochets ! Et ne comptez pas sur le service après-vente de Monoprice pour vous en fournir d'autres...




Une fois les écouteurs simplement accrochés vient la seconde phase : celle du positionnement dans le conduit auditif. Car malgré l'apparente longueur du canal audio, l'orientation des écouteurs et leur enfoncement dans le conduit auditif n'a rien d'évident. Même avec les embouts les plus importants, les écouteurs ne peuvent pas être enfoncés comme des intra-auriculaires classiques à cause des crochets qui les éloignent, ce qui laisse un doute permanent.



Vient ensuite la troisième phase, elle aussi délicate : trouver la combinaison idéale en terme de crochet et d'embouts. Il va sans dire qu'il faut à chaque coup répéter les deux premières étapes, ce qui s'avère compliqué et laborieux, sachant qu'une mauvaise combinaison et placement dénature pas mal le son final...

... avec une sonorité très variable !

Avec les Monolith M300, la marque nous promettait un "paysage sonore détaillé" avec  "une faible distorsion et un son parfaitement équilibré" pour obtenir au final "une véritable expérience d'écoute audiophile". Hors malheureusement, dès les 20 premières minutes, la sonorité est, disons-le franchement, décevante. 



Si l'on retrouve presque une sensation d'espace proche d'une écoute sur enceintes, le son est trop imprégné de médiums-hauts et dépourvu d'énergie. Cela le rends légèrement feutré et tubulaire. Il force aussi, sur certains passages vocaux trop proches et énergiques, à réduire considérablement le volume tellement cela en devient désagréable. 

Ce délais de fonctionnement passé (entre 20 et 30 minutes), l'écoute progresse de façon positive. Les basses se tendent, les voix s'assagissent, et les détails parviennent enfin à s'extirper de toute cette masse sonore. C'est le moment où il semble enfin possible constater que le M300 nous envoie en fait beaucoup d'informations : qu'il est agréable de pouvoir enfin savourer l'ensemble des notes que nos oreilles peuvent entendre !




Mais à chaque pause prolongée ou nouvelle session d'écoute, c'est un retour à la case départ : sonorité tubulaire, placement laborieux, temps d'adaptation...etc. Le doute s'installe quant au temps accordé à la conception des M300 car la qualité sonore s'avère bien trop variable, phénomène qui ne se rencontre pas sur des casques équipés de cette même technologie. 




Autre point gênant, le câble, lourd et tressé, qui tire constamment les écouteurs vers le bas. Il transmet, via la tresse, des bruits parasites à chaque mouvement.


Monolith M300, une curiosité physique et auditive

Même si la technologie magnétique planaire ne date pas d'hier, les équipements audio qui l'utilisent restent encore très largement minoritaires. Mais ils se montrent de plus en plus nombreux au fil des années, et certains fabricants, conscients de leurs qualités, commencent même à intégrer cette technologie au sein de leurs écouteurs, avec plus ou moins de succès. Rappelant les modèles Audèze iSine, les Monolith M300 sont de cette trempe, avec une tarification toujours aussi abordable.

S'ils attirent l’œil par leur originalité technique et visuelle, la déception est grande quant à la prise en main et au rendu sonore, durant les premières minutes d'écoute. Les prolonger permet de profiter des performances que peuvent offrir les M300 une fois apprivoisés, à savoir un son assez complet, avec beaucoup d'informations et d'espace. Il va de soi qu'ils ne conviendront pas à tout le monde et restent indiscutablement des écouteurs sédentaires qui se réservent à un public ciblé et averti.



Annexe :
  • Il n'en fallait pas beaucoup afin de briser l'un des crochet lors de la première utilisation. Le support technique Monoprice contacté, refus catégorique de remplacement alors même que ces éléments sont les plus fragiles et difficiles à utiliser.
  • Dans le cas où vous souhaiteriez profiter d'embouts adaptables, voici le diamètre exact du canal audio : mm.
  • Le câble étant au format mmcx, les possibilités d'utilisation sont nombreuses : câble Bluetooth, symétrique au format 2.5 mm, etc.



Spécifications officielles :
  • Référence : M300 (24461)
  • Transducteurs : magnétique planaire toroïdal, membrane de 28 mm, aimant néodyme N50 à bobine double
  • Réponse en fréquence: 18 Hz - 50 kHz
  • Sensibilité: 120 dB
  • Puissance admissible : 22 Ω
  • Poids des écouteurs : 13.5 grammes par écouteur, sans câble
  • Puissance admissible : 3 watts
  • Distorsion : inf à 0.1% à 100db

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